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¿Por qué te duelen los oídos cuando vuelas?

Seguramente has escuchado alguna vez que masticar chicle o beber líquido cuando el avión despega y aterriza ayuda a prevenir el dolor de oído al volar.
La pregunta es, ¿por qué se siente este tipo de dolor y cómo masticar o tragar puede aliviarlo?

Para responder a esta pregunta, necesitamos revisar la anatomía del oído. El tímpano está situado entre dos espacios llenos de aire: el canal auditivo y el oído medio. El tímpano está hecho de un tipo especial de piel que se asemeja a un altavoz. Y al igual que éste, vibra para reproducir el sonido y para transmitir el sonido al cerebro.

Debido a que hay aire en ambos lados del tímpano, las fuerzas en el canal auditivo o el oído medio pueden afectar su posición. 

Si reprime un estornudo al taparse la nariz, las fuerzas empujan el tímpano hacia afuera. Esto puede causar dolor. Si se tiene un resfriado, el tímpano se puede tirar hacia adentro, lo que también puede causar dolor.

Puede que no lo sepas, pero la atmósfera que rodea la Tierra tiene peso. Esto significa que hay más presión de aire a nivel del suelo que a 30,000 pies sobre la Tierra. Por esto, la ingestión de líquido o alimento durante el despegue o el aterrizaje podría ayudar a aliviar esa presión sobre el tímpano. 

Antes de despegar, la presión en el canal auditivo y el oído medio es la misma. A medida que el avión sube, la presión del aire en la cabina y el canal auditivo desciende. Esto sucede porque a medida que subes hay menos atmósfera que pesa sobre tu cuerpo. Como resultado, su tímpano se empuja hacia afuera porque la presión en el canal es menor que la presión en el oído medio. Cuando aterrizas, sucede lo contrario. Hay más presión en el canal auditivo y el tímpano se empuja hacia adentro.

La forma más fácil de entender este concepto es hacer un experimento con una pajita. Cuando ambos extremos de una pajita están abiertos, la presión dentro y fuera es la misma. Coloca la pajita en la boca y cubre el extremo con el dedo. Si succionas algo del aire de la pajita, se colapsará en el medio. Esto sucede porque succionar aire de la pajita hace que la presión dentro sea menor que afuera.

Aquí es donde entra la deglución. La trompa de Eustaquio es una sonda delgada que conecta el oído medio con la parte posterior de la garganta. La trompa de Eustaquio es una especie de válvula de descarga. Cuando traga, se abre brevemente permitiendo que el aire entre o salga del oído medio para igualar la presión de aire en ambos lados del tímpano.

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